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La guerre commerciale qui n'était pas

Les dernières semaines ont été marquées par la décision du président Obama, en vertu de la loi de sauvegarde sur les marchandises en provenance de Chine, de hausser les tarifs sur les pneus d'automobile fabriqués en Chine. La spéculation est que cette étape annonce une politique commerciale plus protectionniste des États-Unis qui pourrait inviter des mesures de représailles à l'étranger, déclenchant une guerre commerciale mondiale qui pourrait court-circuiter la reprise économique naissante. Bien qu'il y ait définitivement des raisons de s'inquiéter - et les implications de la décision méritent un examen minutieux - les terribles avertissements d'un destin imminent sont peut-être un peu prématurés.

Pour quiconque regarde de près, la décision du président était attendue pour des raisons politiques, sinon économiques. L'affaire a été présentée par un syndicat, un noyau de base qui a apporté un soutien substantiel à la campagne présidentielle d'Obama et a clairement indiqué qu'une application plus stricte des questions commerciales, en particulier avec la Chine, était une grande priorité. Démocrates et républicains ont ouvertement appelé à remplacer la poursuite pêle-mêle de la libéralisation du commerce qui caractérisait l'administration Bush. Ils voulaient également des efforts plus énergiques pour s'assurer que les partenaires commerciaux des États-Unis respectent les règles des accords commerciaux déjà en vigueur. Plus important encore, la politique commerciale a souvent été utilisée comme monnaie d'échange. Alors que la Maison Blanche met pratiquement tout son poids politique dans la réforme des soins de santé, la stabilisation économique et le changement climatique, l'administration Obama a absolument besoin du soutien des intérêts nationaux qui font de la Chine le bouc émissaire de toutes sortes de maux économiques. À la lumière de ces réalités, la décision tarifaire sur les pneus n'a pas été une grande surprise.

La question clé, bien sûr, n'est pas que le gouvernement fédéral a décidé de limiter les importations de pneus chinois en particulier, mais ce que cela indique sur l'approche de l'administration Obama en matière de politique commerciale. Certains pensent que les tarifs sont révélateurs de la volonté de l'administration de freiner la tendance au commerce ouvert des 60 dernières années pour apaiser les intérêts nationaux dans le but de promouvoir des objectifs plus larges. Les critiques préviennent que cette position pourrait provoquer des mouvements similaires de la part d'autres pays qui pourraient couper des marchés d'exportation vitaux à une époque où les fabricants américains et les fournisseurs de services en ont le plus besoin. Déjà, la Chine a lancé des efforts pour restreindre les importations de pièces automobiles et de produits avicoles américains, biens sans doute sélectionnés pour attirer l'attention des principaux secteurs exportateurs des États-Unis et de leurs représentants à Washington. D'autres pays commencent également à suivre l'exemple des États-Unis, imposant des restrictions commerciales allant des mesures traditionnelles comme les droits antidumping à des politiques plus subtiles comme des normes plus strictes.

En y regardant de plus près, il n'est toutefois pas clair que l'affaire des pneus chinois suggère une politique en vertu de laquelle de telles actions sont probables.La décision d'augmenter les devoirs n'a pas été claironnée lors d'une conférence de presse aux heures de grande écoute, mais a été rendue silencieuse tard dans la soirée du vendredi, ce qui ne laissait guère présager une ouverture salvatrice dans une large offensive contre le commerce ouvert. Les tarifs eux-mêmes étaient plus d'un tiers inférieurs à ceux recommandés par l'agence fédérale qui a mené l'analyse la plus détaillée de la question. Cela signifie que le sentiment d'obligation de la Maison Blanche envers les syndicats nationaux a été tempéré par le désir d'alléger le fardeau des détaillants de pneus et des consommateurs qui dépendent fortement des importations en provenance de Chine. Il convient également de noter que la décision n'a pas été prise dans le cadre d'une politique commerciale globale, étant donné que l'administration Obama est préoccupée par les préoccupations nationales.

De nombreux observateurs avertis ont souligné que les restrictions imposées par Obama sur les pneus chinois continuent de suivre une tendance vieille de 25 ans dans laquelle un nouveau président prend la décision d'apparaître comme s'il devenait "dur" avec les partenaires commerciaux américains. Toutefois, dans aucun de ces cas, ces mesures ne préfiguraient les politiques commerciales que les présidents poursuivraient pendant le reste de leurs mandats, qui étaient souvent axées sur la poursuite de l'ouverture des marchés et l'élimination des obstacles. Obama lui-même a indiqué qu'il est susceptible de suivre la même voie, soulignant à plusieurs reprises l'importance du commerce pour les efforts de relance économique et insistant sur le fait qu'il prend maintenant une ligne dure sur l'application pour faciliter les efforts de libéralisation.

La Chine semble peu encline à intensifier le conflit. Les responsables chinois ont vivement critiqué la décision de sauvegarde lorsqu'elle a été annoncée, la qualifiant d '"acte de protectionnisme commercial grave" qui viole les engagements pris par les États-Unis contre de telles mesures plus tôt cette année. Mais leur réponse directe était simplement de demander des discussions sur la question - une démarche qui suggère difficilement un désir de représailles rapides et substantielles. Beijing a effectivement annoncé l'ouverture de procédures de recours commerciaux contre les parties de poulet des États-Unis et a mis en garde contre une action similaire concernant les pièces automobiles. Cependant, les observateurs disent que la sélection de ces biens semble plus calculée pour envoyer un avertissement à Washington que d'infliger une douleur immédiate. Autant que les États-Unis dépendent économiquement et financièrement de la Chine, Pékin n'est pas moins dépendante de l'Amérique comme premier marché pour sa production sans cesse croissante. Donc, comme les États-Unis, la Chine a peu de motivation pour une guerre commerciale.

Entre-temps, cependant, il pourrait y avoir des maux de tête pour les importateurs d'un large éventail de produits fabriqués en Chine. Obama ayant démontré sa volonté de faire appliquer la clause de sauvegarde de l'article 421 dans les bonnes circonstances, les industries nationales du textile à l'acier envisagent activement de déposer leurs propres requêtes pour obtenir un allègement de la concurrence étrangère. Même si aucune restriction n'est finalement imposée, la menace d'une telle action et l'examen minutieux auquel les marchandises visées seront soumises pendant le processus pourraient avoir des effets négatifs.