La finance

Le Franchiseur Accidentel

Si ça marche comme un canard et que vous vous branle comme un canard ...

Je rencontre régulièrement des entreprises qui ne reconnaissent pas qu'elles sont déjà franchisées. La plupart de ces entreprises ont créé cette relation de franchise par inadvertance assez innocemment. Certains voulaient simplement éviter ce qu'ils percevaient comme une méthode d'affaires hautement réglementée. D'autres n'ont pas aimé l'idée d'appeler leur relation d'affaires une «franchise», et ont pensé que s'ils l'appelaient quelque chose de différent, ils ne violaient pas les règlements de franchise. Certains n'ont tout simplement pas idée qu'il existe des règlements qui régissent même ce type de relation contractuelle.

Qu'est-ce que ces entreprises ont en commun? Souvent, malheureusement, c'est un mauvais conseil juridique.

Quand je suggère que quelqu'un pourrait être en violation de la Règle de la Franchise, les premiers mots que j'entends souvent sont: "Mon avocat a rédigé ceci, donc ça doit être OK." Mais malheureusement, les avocats - comme le reste d'entre nous - sont faillibles, et les avocats qui ne sont pas familiers avec les complexités du droit des franchises essaieront occasionnellement de brouiller les pistes sans faire appel à un expert, et le résultat peut être désastreux.

Par exemple:

  • Dans Mirza c. TV Temp , les plaignants dans l'affaire ont reçu 1 $. 45 millions sur la base du défaut du défendeur de fournir des documents de divulgation 10 jours avant la signature d'un contrat de distribution maître.
  • KIS Corp. a payé 1 $. 55 millions de dommages et intérêts après avoir accepté son plan violé la règle de la FTC.
  • Dans LASVN # 2 c. Sperry Van Ness Real Estate , un jury a accordé plus de 6 millions de dollars dans une affaire dans laquelle les deux parties avaient convenu par écrit que la relation n'était pas une franchise.

Dans au moins un cas, une véritable relation sans franchise s'est transformée involontairement en franchise. C'est vrai: Une entreprise qui a commencé comme un distributeur a évolué en une franchise sans aucun changement dans le contrat.

Dans le cas de To-Am Equipment c. Mitsubishi Caterpillar Forklift America , Mitsubishi a accordé une concession à To-Am, en supposant que, comme elle ne facturait pas de frais, elle n'était pas t soumis aux lois de franchise. Mais au cours de la relation de huit ans, To-Am a acheté 1 600 $ de manuels de Mitsubishi, déclenchant ainsi des lois sur les franchises de l'état de l'Illinois et finalement coûtant 1 $ à Mitsubishi. 525 millions.

Souvent, les problèmes associés à ces inadvertances peuvent prendre des années à se présenter, en surprenant le franchiseur accidentel par surprise complète. Mais quand ils le font, c'est avec un Bang! "alors que les chasseurs sortent de leurs stores.

Charlatan! Charlatan!

La partie la plus malheureuse de ces situations est que la plupart sont entièrement et facilement évitables. Dans pratiquement tous les cas, ces entreprises (ou leurs avocats) ne savaient tout simplement pas qu'elles étaient en réalité des franchises.

La définition fédérale d'une franchise comprend une relation d'affaires qui comporte trois éléments:

  1. L'utilisation d'une marque de commerce commune (comme «McDonald's»);
  2. La fourniture de soutien ou d'assistance opérationnelle, la formation ou l'exercice d'un contrôle d'exploitation important;
  3. Le paiement de frais de plus de 500 $ au cours des six premiers mois d'exploitation. Cette définition comprend les frais initiaux, les redevances, les frais de publicité, les frais de formation ou les frais d'équipement. En fait, la seule exception concerne les marchandises vendues au franchisé à un prix de gros de bonne foi pour la revente à ses clients.

Si une entreprise a ces trois éléments, c'est une franchise. Peu importe ce que vous appelez. Peu importe comment vous essayez de le déguiser. Il ressemble simplement à un canard ...

En plus de la loi fédérale, les franchiseurs doivent être conscients que plusieurs états ont des lois régissant la vente de franchises (voir la liste complète ici). Si vous offrez une franchise dans l'un de ces États, vous devrez peut-être vous inscrire auprès d'une agence d'État avant d'offrir des franchises. Sept de ces états exigent même que vous soumettiez votre publicité de franchise pour approbation avant de l'utiliser.

Ceci est encore compliqué par le fait que différents états ont des événements déclencheurs différents qui nécessitent une inscription, notamment: a) si le franchiseur a son siège ou son domicile dans cet état, b) si le franchiseur est incorporé dans cet état, c) d) si le franchisé exerce ses activités dans cet État, ou e) si la discussion de la vente de la franchise a lieu dans cet État.

Ce qui le rend encore plus difficile, c'est que dans certains cas, la définition de l'État d'une franchise peut être différente de la définition de la FTC - et c'est avant même la «courtepointe folle» des exemptions offertes par ces différents états.

Certaines lois de l'État définissent une franchise comme un contrat ou un accord par lequel un franchisé a le droit d'offrir, vendre ou distribuer des biens ou des services, dans le cadre d'un plan ou d'un système de marketing prescrit ou suggéré en grande partie par un franchiseur, substantiellement associé à la marque du franchiseur. Et la personne qui a le droit de se livrer à de telles activités est tenue de payer, directement ou indirectement, des frais de franchise de 500 $ ou plus (veuillez noter l'absence de contraintes de temps).

En fait, dans une affaire récente au Connecticut ( Charts Insurance Associates c. Nationwide Mutual Insurance ), un jury a attribué 2 dollars. 3 millions pour la vente d'une agence d'assurance qui a déclenché la Connecticut Franchise Act. Seuls deux éléments étaient nécessaires pour satisfaire à ce critère: «1) un accord oral ou écrit [...] dans lequel un franchisé a le droit d'offrir ... des services dans le cadre d'un plan ou d'un système de commercialisation prescrit en grande partie par un franchiseur et (2) l'exploitation de l'entreprise du franchisé en vertu de ce plan ou système de marketing ... essentiellement associé à la marque du franchiseur."Donc, dans ce cas particulier, l'élément de taxe n'a même pas été remis en question.

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Si, en fait, vous En vertu de la loi FTC, la FTC a le droit de demander des injonctions préliminaires et permanentes contre les violations des règles et peut, en effet, vous interdire de franchisage. Les sanctions civiles de 11 000 $ par violation peuvent être imposées (la plus lourde pénalité civile dans un cas de règle de franchise à ce jour est de 870 000 $.) En outre, la FTC peut demander une réparation pécuniaire. au nom des personnes lésées par les violations des règles de franchise (le plus grand recours "consommateur" à ce jour s'élève à 4,9 millions de dollars).

Bien qu'il n'y ait pas de "droit privé d'action" En vertu de la loi FTC (les franchisés ne peuvent pas vous poursuivre en justice en vertu de la loi), il y a plus de mauvaises nouvelles à trouver dans la règle de la FTC: "Franchiseurs et leurs dirigeants clés et exec Les auteurs sont responsables des violations commises par des personnes agissant en leur nom, y compris des courtiers franchisés indépendants, des sous-franchiseurs et le propre personnel de vente du franchiseur. "

Les lois des États peuvent aggraver les dommages. Tout d'abord, les franchisés auront un «droit privé d'action» en vertu de nombreuses lois d'État, et peuvent donc vous poursuivre en dommages-intérêts sans avoir à attendre la FTC pour intervenir. En outre, ces lois prévoient également diverses amendes supplémentaires et réparation. Dans certains États, la violation de leurs diverses lois de franchise peut même être un crime.

Alors pourquoi les canards ne sont-ils pas une espèce en voie de disparition?

Après avoir parcouru la première partie de cet article, je me demande pourquoi quelqu'un voudrait être franchiseur. Des amendes de plusieurs millions de dollars et des condamnations pour crime ne sont pas ce dont rêvent la plupart des gens lorsqu'ils se lancent en affaires. Mais le fait demeure que le franchisage reste aujourd'hui l'un des secteurs les plus solides de l'économie, avec une croissance explosive continue et le nombre croissant de nouveaux franchiseurs qui rejoignent le marché chaque jour.

Alors, comment dormez-vous la nuit en tant que franchiseur?

Le fait est que le fait d'être un franchiseur n'est pas si difficile ou effrayant - si vous le faites correctement et que vous cherchez un conseil juridique qualifié. Afin d'opérer en tant que franchiseur, vous devez simplement développer une Circulaire d'Offre de Franchise Uniforme (UFOC) et enregistrer ce document dans les états appropriés en fonction de votre stratégie d'expansion. Vous devez ensuite suivre un ensemble de règles assez simple régissant la vente de franchises qui comprennent:

1. Présenter l'UFOC à un éventuel franchisé lorsque vous initiez vos conversations sur la vente d'une franchise (généralement lors de la première réunion en personne). Vous ne devez pas avoir de conversations sérieuses avec des franchisés potentiels sans prendre cette mesure.

2. Attendre 10 jours ouvrables entre le moment où vous présentez ce document à votre prospect et le moment où vous signez un accord ou prenez l'argent de votre prospect.

3. Limiter ce que vous dites sur certaines questions (réclamations de gains, etc.) à ce que vous avez inclus dans votre UFOC, et, bien sûr, toujours être véridique et franc dans toutes les présentations de vente de franchise.

Et bien qu'il y ait d'autres problèmes de conformité et de documentation dont vous devez être conscients, le processus est assez simple.

Commencez par développer une stratégie pour votre croissance. Si votre stratégie de croissance implique des tierces parties, ne vous inquiétez pas trop de savoir si c'est une franchise, mais plutôt d'aborder les éléments clés de la relation. Comment allez-vous être indemnisé? Le tiers utilisera-t-il votre marque? Comment allez-vous contrôler la qualité?

La prochaine étape critique consiste à engager un avocat de franchise expérimenté. L'expérience ne signifie pas un avocat qui a travaillé avec des franchisés dans le passé ou qui a passé en revue des contrats UFOC pour d'éventuels acquéreurs de franchises. Cela signifie un avocat qui s'est spécialisé dans le développement des UFOC et l'enregistrement des franchises pour au moins cinq à 10 ans. Même si l'avocat est dans une grande entreprise, demandez-lui directement combien d'années il s'est spécialisé dans la représentation des franchiseurs. C'est une étape vitale. (Pour plus d'informations sur la recherche d'un avocat de franchise, contactez l'American Bar Association et l'International Franchise Association, et lisez cet article pour trouver les bons conseillers.)

Une fois que vous avez retenu votre avocat, développé les documents juridiques appropriés et enregistrés votre offre de franchise (si nécessaire), vous devez vous assurer que vous formez votre personnel sur les subtilités de la vente de franchise et de la conformité de la franchise. Enfin, de façon continue, assurez-vous de vérifier le rendement de votre personnel pour vous assurer qu'il continue d'exercer ses activités conformément à la loi.

Suivez ces étapes, et vous devriez pouvoir voler en toute sécurité au-dessus des chasseurs. Ignorez-les, et vous pouvez rapidement vous retrouver en spirale vers les eaux froides de l'étang ci-dessous.